骨から石へ:化石の構築

Dec 19 2007
化石の構築は、動物の有機部分が壊れて骨を残した後に始まります。化石を構築するプロセスの詳細をご覧ください。
地方の首都フフホトの内モンゴル博物館に展示されている化石卵

博物館で見られる恐竜の骨格のほとんどは、堆積岩のために存在しています。これらの化石は、海、川床、湖など、移動する堆積物がたくさんある環境で恐竜が死んだときに始まりました。そのような場所の1つは、底生地帯、つまり水域の最も深い部分です。この堆積物はすぐに恐竜を埋め、その体に分解からの保護を提供しました。恐竜の柔らかい部分は最終的には分解されましたが、硬い部分(骨、歯、爪)は残っていました。

しかし、埋められた骨は化石と同じものではありません-化石になるためには、骨は岩にならなければなりません。血球、コラーゲン(タンパク質)、脂肪などの骨の有機部分は、最終的には分解されます。しかし、骨の無機部分、またはカルシウムなどのミネラルから作られた部分は、より多くの持続力を持っています。それらは有機物が消えた後も残り、元の骨の形をした壊れやすい多孔質のミネラルを作り出します。

他のミネラルがこの骨を補強し、化石に燃えます。水は徐々に骨に入り込み、周囲の堆積物から拾った鉄や炭酸カルシウムなどのミネラルを運びます。水が恐竜の骨に浸透すると、これらのミネラルの一部が微細な細孔に沈殿します。このプロセスが続くにつれて、骨はますます岩のようになります。これは、スポンジに接着剤を充填するようなものです。スポンジの物理的構造は同じままで、その中の細孔とポケットが充填されます。接着剤はスポンジをより丈夫にし、損傷に対してより抵抗力があります。ミネラル接着剤のためのより多くの余地がある大きくて厚い骨は、小さくて平らな骨よりも良い化石を作ります。

何百万年もの間、これらの強化された骨の周りの堆積物は堆積岩になります。侵食、潮汐、その他の自然過程により、より多くの堆積物が堆積し続け、この堆積物も岩石になります。それらが周囲の岩からの圧力に耐えることができる限り、骨は安全に隠されて保存されたままです。数百万年後、惑星の表面が徐々に移動するなどの自然なプロセスによって、これらの岩の層とそこに含まれる化石が明らかになる可能性があります。

堆積岩は、生物の行動を記録する生痕化石を保持することもできます。最もよく知られている生痕化石のいくつかは、トラックウェイ、または絶滅した動物のトラックです。これらは、動物が柔らかくて丈夫な土壌にプリントを残すと形成され、カビが発生します。このカビは堆積物で満たされ、カビとその充填物の両方が数百万年にわたって硬化します。侵食のような力が岩の上層を取り除き、下に保存された足跡を明らかにします。

堆積物はまた、型を満たし、ギプス、またはプリントを作成した足の複製に硬化する可能性があります。これは、穴やトンネルなどの他のトレースでも発生する可能性があります。他のいくつかの生痕化石には、骨や木の上の糞(化石化した糞)の歯の跡、および巣が含まれます。堆積物は植物の生命を守ることさえできます。植物は、化石化した恐竜の骨とほぼ同じプロセスを経た後、堆積物の硬化に印象を与えたり、珪化木になることがあります。

このタイプの化石は頑丈な化石を作りますが、それは特定の条件でのみ起こることができます。次に、生命体が何百万年も続くように、生命体を埋めたり、包んだり、その他の方法で保護したりできる他の方法を見ていきます。

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